Έπεσε η αυλαία για ένα από τα παλαιότερα ιδιωτικά εκπαιδευτήρια της χώρας, τη «Νέα Γενιά Ζηρίδη», τα οποία ανακοίνωσαν πριν λίγες μέρες ότι, εξαιτίας οικονομικών προβλημάτων, αδυνατούν να συνεχίσουν τη λειτουργία τους. Πριν λίγο καιρό, μάλιστα, οι γονείς των μαθητών ειδοποιήθηκαν πώς το σχολείο δεν θα δεχθεί μαθητές τη νέα χρονιά, ενώ εικάζεται ότι επιστράφηκαν οι όποιες προκαταβολές των πελατών.

Τα ιστορικά εκπαιδευτήρια ιδρύθηκαν το 1933, όταν ο φιλόλογος Γεώργιος Ζηρίδης δημιούργησε έναν πρωτοποριακό Εκπαιδευτικό Οργανισμό στον Πειραιά, το «Λύκειον η Αθηνά». Μετά τον πόλεμο, το σχολείο θα μετεγκατασταθεί στην Πλατεία Βικτωρίας και αρκετά αργότερα, το 1957, θα επεκταθεί στη Βίλα Παληού στη Γ΄ Σεπτεμβρίου - το 1962 θα μεταφερθεί στον Παράδεισο Αμαρουσίου.

Το 1971 αναλαμβάνει η δεύτερη γενιά Ζηρίδη, η οποία εγκαινιάζει μία σειρά από αδερφοποιήσεις με σχολεία του εξωτερικού. Στα χρόνια της δημιουργείται το Κέντρο Έρευνας Ανάπτυξης που ενσωματώνει τις νέες παιδαγωγικές τάσεις στο εκπαιδευτικό πρόγραμμα, ενώ ιδρύεται το Κέντρο Ανάπτυξης Παιδιού με στόχο την αντιμετώπιση μαθησιακών, αναπτυξιακών και ψυχολογικών δυσκολιών των μαθητών.

Η τρίτη γενιά, με πολυετείς σπουδές στο εξωτερικό, αναλαμβάνει το 1999. Δημιουργεί Τμήμα Μαθητικής Φροντίδας, καθιερώνει το Θεσμό των Υποτροφιών, ενώ πιστοποιείται με ISO 9001, όντας ο πρώτος εκπαιδευτικός οργανισμός πρωτοβάθμιας και δευτεροβάθμιας εκπαίδευσης, ο οποίος εγκαθιστά και εφαρμόζει συστήματα ποιότητας.

Το μεγάλο (και δυσβάστακτο, όπως αποδείχθηκε) άνοιγμα θα γίνει το 2002, όταν η «Νέα Γενιά Ζηρίδη» εγκαινιάζει στα Σπάτα ένα εκπαιδευτικό συγκρότημα διεθνών προδιαγραφών σχεδιασμένο σύμφωνα με τις πιο σύγχρονες παιδαγωγικές τάσεις – στα εγκαίνια, μάλιστα, θα παραστούν 4.000 προσκεκλημένοι, ανάμεσά τους και ο Οικουμενικός Πατριάρχης.

Παρά τις διεθνείς διακρίσεις, σχετικά με την ποιότητα των παρεχόμενων υπηρεσιών, που θα αποσπάσει τα επόμενα χρόνια και τη συνεργασία με έγκριτα ιδρύματα του εξωτερικού, οι πρώτοι τριγμοί στο οικοδόμημα δεν θα αργήσουν να φανούν. Δάνεια και οφειλές συσσωρεύονται, με αποτέλεσμα τα τελευταία χρόνια η κατάσταση να γίνει ανεξέλεγκτη.

Σε όλα αυτά ήρθε να προστεθεί ένα σκάνδαλο, το οποίο θα έπληττε τη φήμη και το κύρος του εκπαιδευτηρίου. Πρόκειται για τη διαρροή θεμάτων του International Baccalaureate (IB) με αποτέλεσμα ο διεθνής οργανισμός να αφαιρέσει το 2009 την άδεια στη «Νέα Γενιά Ζηρίδη» να οργανώνει τα ομώνυμα διετή προγράμματα.

Τα τελευταία χρόνια η θηλιά έσφιγγε, με τις τράπεζες να δίνουν πίστωση χρόνου στο ιστορικό εκπαιδευτήριο. Ηδη από το 2017 η διοίκηση είχε ειδοποιηθεί να αναζητήσει νέα έδρα (οι εγκαταστάσεις στα Σπάτα βγήκαν τότε σε πλειστηριασμό για χρέη 22 εκατ. ευρώ – πρόσφατα η πολυτελής βίλα της οικογένειας στην Κηφισιά βγήκε στο σφυρί για χρέη ύψους 8,6 εκατ. σε εφορία και ασφαλιστικά ταμεία) και της δίνονταν συνεχώς παρατάσεις, ως κίνηση καλής θέλησης, προκειμένου να μη μείνουν εκατοντάδες παιδιά στον αέρα και 200 εργαζόμενοι στο δρόμο.

Ωστόσο η αναζήτηση στρατηγικού επενδυτή δεν ευημέρησε και το κλίμα παρέμεινε δυσμενές. Με την οικογένεια Ζηρίδη να έχει επιβάλλει αναστολή πληρωμών και να χρωστάει υπέρογκα ποσά σε τράπεζες, εφορία και ασφαλιστικά ταμεία (αλλά και στο προσωπικό της, που έμεινε απλήρωτο για τρεις μήνες), ήταν πια θέμα χρόνου να πέσουν οι τίτλοι τέλους.